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L’Union européenne (UE) est une association sui generis de vingt-huit États européens qui délèguent ou transmettent par traité l’exercice de certaines compétences à des organes communs. Elle s’étend sur un territoire de 4 493 7124 km2, est peuplée de 505,7 millions d’habitants2 et est la première puissance économique mondiale5.

L’Union européenne est régie par le Traité sur l’Union européenne (TUE) et le Traité sur le fonctionnement de l’Union européenne (TFUE), dans leurs versions actuelles, depuis le 1er décembre 2009 et l’entrée en vigueur du Traité de Lisbonne. Sa structure institutionnelle est en partie supranationale, en partie intergouvernementale : le Parlement européen est élu au suffrage universel direct, tandis que le Conseil européen et le Conseil des ministres sont composés de représentants des États membres ; la Commission européenne est élue par le Parlement sur proposition du Conseil européen. La Cour de justice est chargée de veiller à l’application du droit de l’UE.

La déclaration du 9 mai 1950 de Robert Schuman, ministre français des Affaires étrangères est considérée comme le texte fondateur de la construction européenne. Sous l’impulsion de personnalités politiques surnommées « Pères de l’Europe », comme Konrad Adenauer, Jean Monnet et Alcide De Gasperi, six États créent en 1951 la Communauté européenne du charbon et de l’acier. Après l’échec d’une Communauté européenne de défense en 1954, une Communauté économique européenne est instaurée en 1957 par le Traité de Rome. La coopération économique est approfondie par l’Acte unique européen en 1986.

En 1992, le traité de Maastricht institue une union politique qui prend le nom d’Union européenne et qui prévoit la création d’une union économique et monétaire (la zone euro), dotée d’une monnaie unique, l’euro. Instituée en 1999, elle compte dix-huit États en 2014. De nouvelles réformes institutionnelles sont introduites en 1997, en 2001. À la suite du refus d’un projet de Constitution européenne, les institutions sont à nouveau réformées en 2009 par le traité de Lisbonne.

Les membres fondateurs de l’Union européenne (1957) sont l’Allemagne, la Belgique, la France, l’Italie, le Luxembourg et les Pays-Bas. Ils sont rejoints en 1973 par trois membres de l’Association européenne de libre-échange : le Danemark, l’Irlande et le Royaume-Uni. L’Union s’élargit vers le sud avec l’adhésion de la Grèce en 1981, puis de l’Espagne et du Portugal en 1986. Entre temps, en 1985, le Groenland a décidé de se retirer en ratifiant le Traité sur le Groenland et a désormais le statut de pays et territoire d’outre-mer associé. Avec la fin de la Guerre froide, la partie Est de l’Allemagne rejoint de facto l’Union européenne en 1990 (puisque réunifiée avec la partie ouest-allemande). Puis l’Union européenne intègre en 1995 des États neutres : l’Autriche, la Finlande et la Suède et en 2004 dix nouveaux États, en majorité issus du bloc de l’Est : Chypre, l’Estonie, la Hongrie, la Lettonie, la Lituanie, Malte, la Pologne, la République tchèque, la Slovaquie et la Slovénie ; puis en 2007 la Bulgarie et la Roumanie. L’adhésion de la Croatie est effective le 1er juillet 20136 et confirme les perspectives d’élargissement dans les Balkans commencé neuf ans plus tôt.